Ο Κρόνος χάνει τους δακτυλίους του

Ο Κρόνος χάνει τους δακτυλίους του

Ο Κρόνος είναι από τους πιο αναγνωρίσιμους πλανήτες του Ηλιακού μας Συστήματος. Γιατί; Διότι έχει τους μεγαλύτερους και λαμπρότερους δακτυλίους. Έχουν έκταση πάνω από 280.000 χλμ. και χωράνε μέσα τους έξι γήινους πλανήτες σε σειρά!

Όμως ο Κρόνος δεν θα φαίνεται πάντα με αυτόν τον τρόπο. Για τον απλούστατο λόγο, τα δαχτυλίδια του εξαφανίζονται με γρήγορους ρυθμούς. Πολύ γρηγορότερα, απ’ ότι πίστευαν οι επιστήμονες. Κάθε δευτερόλεπτο που περνάει, βρέχει 10.000 κιλά παγωμένα σωματίδια στην πυκνή ατμόσφαιρα του Κρόνου. Αρκετά γρήγορα ώστε να γεμίσει μια πισίνα ολυμπιακών διαστάσεων σε μισή ώρα!

Αυτή η βροχή είναι στην πραγματικότητα τα αποσυντιθέμενα απομεινάρια των δακτυλίων του πλανήτη που αποτελούνται ως επί το πλείστον από χοντρά κομμάτια πάγου και βράχων, τα οποία είναι υπό συνεχή βομβαρδισμό: μερικά από την υπεριώδη ακτινοβολία προερχόμενη από τον Ήλιο και άλλα από μικρούς μετεωρίτες. Όταν λαμβάνουν χώρα αυτές οι συγκρούσεις, τα παγωμένα σωματίδια εξατμίζονται σχηματίζοντας φορτισμένα μόρια νερού που αλληλεπιδρούν με το μαγνητικό πεδίο του Κρόνου όπου τελικά, καίγονται στην ατμόσφαιρα.

Η βροχή παγωμένων σωματιδίων είναι γνωστή στους επιστήμονες από τη δεκαετία του 1980, όταν η αποστολή Voyager της NASA παρατήρησε για πρώτη φορά μυστηριώδεις, σκοτεινές λουρίδες παγιδευμένες στα μαγνητικά πεδία του Κρόνου. Τότε, οι ερευνητές εκτιμούσαν ότι τα δαχτυλίδια θα εξαλείφονταν τελείως στα επόμενα 300 εκατομμύρια χρόνια.

Ωστόσο, οι παρατηρήσεις του διαστημικού σκάφους Cassini δίνουν μια “σκοτεινότερη” πρόγνωση. Λίγο πριν την “βουτιά θανάτου” της διαστημοσυσκευής στα έγκατα του Κρόνου το 2017, κατάφερε να συλλέξει σημαντικότατες πληροφορίες για την ποσότητα της σκόνης των δακτυλιδιών που καταπέφτουν στον ισημερινό του πλανήτη.

Τα δεδομένα που συνέλεξε το Cassini πριν τον θάνατό του ήταν ότι βρέχει δακτυλίους πολύ πιο έντονα από ό, τι είχε υπολογιστεί. Με αυτές τις λεπτομερέστατες παρατηρήσεις, οι επιστήμονες υπολόγισαν ότι τα δαχτυλίδια έχουν διάρκεια ζωής μόνο 100 εκατομμύρια χρόνια.

Εδώ και πολύ καιρό οι επιστήμονες αναρωτιούνται αν ο Κρόνος γεννήθηκε με τους δακτυλίους του ή τους απέκτησε στην πορεία. Η νέα μελέτη ενισχύει το δεύτερο σενάριο, καθώς εκτιμάται ότι είναι απίθανο να έχουν ηλικία μεγαλύτερη των 100 εκατ. ετών. Δηλαδή, είναι νεότερα από μερικούς δεινόσαυρους.

Είμαστε τυχεροί που ζούμε για να δούμε το σύστημα δακτυλίων του Κρόνου, το οποίο βρίσκεται κάπου στο μέσον της ζωής του. Δεν αποκλείεται ότι στο παρελθόν υπήρχαν επίσης γιγάντια συστήματα δακτυλίων στο Δία, στον Ουρανό και στον Ποσειδώνα, τα οποία όμως δεν έχουμε πια την ευκαιρία να δούμε»

ανέφερε ο επικεφαλής ερευνητής Τζέιμς Ο’Ντόναχιου του Κέντρου Διαστημικών Πτήσεων Γκόνταρντ της NASA.

Τέλος αξίζει να αναφερθεί, όταν το Cassini εξερευνούσε τον Εγκέλαδο, αποκάλυψε ένα ίχνος πάγου και αερίου που σχετίζεται με τον δακτύλιο Ε του Κρόνου. Έτσι, μελετώντας πιο στενά το συγκεκριμένο αυτό σύστημα, οι επιστήμονες απέδειξαν ότι ο Εγκέλαδος συνεχώς αναβλύζει αέρια και σκόνη τροφοδοτόντας το Ε. 

Μια συμβουλή λοιπόν σε όλους τους ερασιτέχνες αστρονόμους και λάτρες του νυχτερινού ουρανού: συνεχίστε να παρατηρείτε και να φωτογραφίζεται τον “Άρχοντα των δακτυλιδιών” με τα τηλεσκόπια σας… όσο ακόμα αυτά υπάρχουν.

 

X
0,00 €