Βραδύπορα στη Σελήνη

Βραδύπορα στη Σελήνη

Όταν το Ισραήλ εκτόξευσε το διαστημόπλοιο Beresheet με προορισμό τη Σελήνη είχε ως πλήρωμα χιλιάδες μικροσκοπικές “αρκούδες νερού”, τα Βραδύπορα. Τι απέγιναν άραγε αυτά τα πλάσματα μετά την πτώση του σκάφους στον δορυφόρο της Γης;

Τα Βραδύπορα (Tardigrada) είναι μικροσκοπικές υδάτινες αρκούδες, αρθρωτά ζωάκια συγγενικά με τα Αρθρόποδα. Αναγνωρίστηκαν για πρώτη φορά από Γερμανό Πάστορα και Ζωολόγο, τον Johann August Ephraim Goeze, το 1773. Το όνομα Tardigrada στα λατινικά σημαίνει “αυτά που περπατούν αργά”. Τα μεγαλύτερα μπορεί να φτάσουν σε μέγεθος και το 1,5 χιλιοστό, ενώ τα μικρότερα έχουν μέγεθος κάτω από 0,1 mm.

Τα οκτάποδα Βραδύπορα είναι μοναδικά πλάσματα επειδή μπορούν να επιβιώσουν σε περιβάλλοντα που θα σκότωναν οποιoδήποτε άλλο ζώο. Παραμένουν ζωντανά σε θερμοκρασίες κοντά στο απόλυτο μηδέν, αλλά και στους 150 °C, μπορούν να αντέξουν χίλιες φορές περισσότερη ακτινοβολία από όλα τα άλλα ζώα, και να ζήσουν σχεδόν μια δεκαετία χωρίς νερό καθώς και σε απόλυτο κενό όπως αυτό του διαστήματος.

Η διάρκεια ζωής τους φτάνει περίπου τους έξι μήνες αν ζούσαν μόνιμα στο νερό. Ωστόσο, λόγω της ικανότητάς τους να στεγνώνουν και μετά να ενυδατώνονται ξανά, μπορούν να ζήσουν πολλά χρόνια. Υπάρχει πιθανότητα να αντέξουν με αυτόν τον τρόπο πάνω από 100 χρόνια!

Η συντριβή του Beresheet στη Σελήνη

Στις 11 Απριλίου 2019 ο κόσμος παρακολουθούσε ζωντανά την προσπάθεια του πρώτου Ισραηλινού ρομποτικού σκάφους να προσσεληνωθεί στον δορυφόρο της Γης. Δυστυχώς το Beresheet συνετρίβη λίγο πριν την προσγείωσή του εξοστρακίζοντας παντού τους γήινους “επιβάτες” του.

Ο Mark Martin, επίκουρος καθηγητής βιολογίας στο Πανεπιστήμιο του Puget Sound της Tacoma στην Ουάσινγκτον τόνισε χαρακτηριστικά, “Αν βρίσκονται σε σημείο προστατευμένο από την υπεριώδη ακτινοβολία, τα μικροσκοπικά πλάσματα μπορεί να έχουν πιθανότητες επιβίωσης. Υποθέτω ότι αν ανεβαίναμε τον επόμενο χρόνο, ανακτούσαμε τα συντρίμμια, βρίσκαμε τα Βραδύπορα και τα βάζαμε στο νερό, μερικά από αυτά θα επέστρεφαν στη ζωή”.

Ωστόσο, οι πιθανότητες αφύπνισής τους είναι χαμηλές. Χωρίς υγρό νερό, τα μικροσκοπικά πλάσματα θα παραμείνουν σε κατάσταση ύπνωσης, και ενώ υπάρχουν ενδείξεις πάγου στη Σελήνη, το υγρό στοιχείο δεν υπάρχει πουθενά (δεν υπάρχουν ενδείξεις μέχρι σήμερα). Ο βαθμός ανθεκτικότητάς τους οφείλεται στην ικανότητά τους να συρρικνώνονται σαν μια μικρή μπαλίτσα, μεταβάλλοντας το μεταβολισμό τους και αποβάλλοντας σχεδόν όλο το νερό τους. Όταν ενυδατωθούν ξανά, ακόμη και μετά από πολλά χρόνια, ζωντανεύουν και αναπαράγονται με κανονικούς ρυθμούς.

Αν όντως τα βραδύπορα άντεξαν την πρόσκρουση του Beresheet στη Σελήνη, μπορούν πιθανότατα να επιβιώσουν εκεί, αρκετά για να τα βρουν ίσως οι μελλοντικοί αστροναύτες. Σύμφωνα όμως με τις εκτιμήσεις των επιστημόνων, θα είναι δύσκολο έως αδύνατο να επεκταθούν σε ολόκληρη τη Σελήνη λόγω έλλειψης ατμόσφαιρας και νερού σε υγρή μορφή.

Τα πλάσματα αυτά μάλλον φαίνονται καταδικασμένα, εκτός και αν….!